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Steve Howe parla dei Beatles e di suonare la chitarra con i Queen

Nota dell’editore: Questa intervista è stata condotta, completata e scritta prima della morte di Alan White. In quanto tale, l’intervista rappresenta un musicista che era ancora fiorente nel presente e le risposte di Steve Howe lo riflettono. Per essere veritieri rispetto all’intento dell’intervista, abbiamo riprodotto il pezzo così come doveva essere pubblicato. Jay Schellen si esibirà al posto di White per il prossimo tour Close to the Edge, che ora funge anche da tributo a White.


Steve Howe è deluso dalla Brexit. È deluso dal fatto che il voto del suo paese gli abbia reso più difficile viaggiare in Europa con Sì, il gruppo progressista pionieristico che ha portato lo stendardo attraverso sette diversi e diversi decenni, dove può imparare di più sulla sua cultura. E soprattutto è deluso perché sente quanto sia un impedimento che sta creando la mia nativa Irlanda.

Sì, non sono particolarmente noti per i loro proclami politici – sono troppo reconditi per questo – ma Howe sembra quasi scusarsi quando discute della situazione che sta allontanando Inghilterra e Irlanda dopo decenni trascorsi a riconciliare le ferite del passato. Perché qualsiasi chitarrista della statura di Howe, sia che stia suonando il riff urlante di “Heat of The Moment”, sia che sia ospite di Innuendo, l’album più soddisfacente dei Queen dal 1982, non dovrebbe sentirsi obbligato a scusarsi per nulla, soprattutto dal suo catalogo arretrato è ricco di contrasti e ganci per chitarra densi e diversi.

“Ho una buona memoria”, dice, il che mi torna utile, perché mi interessa sentire di tutto, da Tomorrow all’Asia, attraverso una possibile citazione su Rory Gallagher. Howe dice che deve essersi esibito con Gallagher in un numero selezionato di occasioni, ma ammira l’approccio del musicista alla chitarra. Il nativo di Cork ha impressionato il mondo, ispirando tutti, da Brian May a Andy Partridge. In un’intervista a LontanoMay ha rivelato che Gallagher gli ha regalato il suo “suono” e, sebbene Howe non possa rigurgitare il sentimento, è felice di nominare tre musicisti formativi che lo hanno ispirato a prendere in mano il suo strumento e volare.

“Beh, se devo dartene tre, andrò con Les Paul, Chet Atkins e Wes Montgomery”, rivela Howe. “Chet Atkins è stato un grande giocatore country e ha inventato un ottimo stile di scelta country; ha suonato in The Everly Brothers. Ma ha anche realizzato molti ottimi dischi da solista ed era un musicista molto versatile, quindi mi ha ispirato a diventare un musicista versatile”. Guarda caso, riconosco Atkins per il suo lavoro con Mark Knopfler, l’ex frontman dei Dire Straits che ha dedicato gran parte del suo lavoro da solista a replicare passaggi strumentali travagliati, che onorano le tradizioni celtiche (Eroe locale e Cal sono esaltanti nella loro ambizione).

Ma vista la battuta scoppiettante – Howe chiama dall’Inghilterra, mentre scrivo a Dublino – chiedo se è lo stesso Atkins che si è esibito con Knopfler. “Hai assolutamente ragione”, dice Howe, sembrando impressionato dalla mia conoscenza. “Mark Knopfler e Chet Atkins hanno collaborato in alcune occasioni. Ma nel tempo sono arrivato a raccogliere altre influenze, come Albert Lee. Ma i tre chitarristi – Les Paul, Chet Atkins e Wes Montgomery – erano ottimi musicisti. Ho scoperto Les Paul attraverso una raccolta di 78 di miei genitori, ed erano dischi molto fantasiosi. E Wes Montgomery era un incredibile chitarrista jazz”. Howe dice che non vede l’ora del prossimo concerto degli Yes perché non vengono in “Irlanda da anni”.

Gli Yes si esibiranno a Vicar St. il 22 giugno, sostenuti dalla voce scintillante di Jon Davison. Sì, il pilastro Geoff Downes sarà familiare ai fan della band, ma il gruppo vanta anche Billy Sherwood, che ha abilmente sostituito Chris Squire dal 2015. Sì, sono sempre stati interessanti, perché non hanno scritto dal punto di vista di un tastierista (Emerson, Lake & Palmer, Genesis) o un chitarrista solista (Pink Floyd, Rush), ma ha adattato la musica per adattarsi a entrambi gli strumenti.

Ascoltare La ricerca – L’ultimo lavoro prodotto da Yes – Howe e Downes funzionano come se stessero creando un dialogo, permettendo a una persona di parlare, prima che un’altra prenda il sopravvento, e porta la conversazione su un altro punto. Howe e Downes hanno forma, avendo lavorato negli Yes e in Asia, creando alcuni degli hook più indelebili del rock britannico. Chiedo a Howe com’è lavorare con Downes.

“Questa è una domanda vaga”, dice, canticchiando per trovare la risposta appropriata alla domanda. E poi si rafforza: “Ho iniziato a lavorare con lui nel 1979. Fu durante il Dramma album. È un grande musicista: Geoff usava i campioni molto prima che diventassero popolari, e in questi giorni può suonare le sue cose, o quelle di Tony Kaye, o qualsiasi cosa gli Yes facciano”.

Howe ha garantito per il tastierista ai compagni di band Carl Palmer e John Wetton, e il quartetto ha formato Asia, una confluenza di ganci prog, pop e blues, allacciati sotto un’ordinata bandiera. L’ultimo a unirsi, Downes è stato anche l’unico membro a suonare in ogni uscita asiatica, ma Howe suona vivace quando ricorda i concerti del 2006 che hanno riunito i quattro membri originali.

“Geoff ha cantato molte parti alte e io ho cantato molte armonie basse. Ho cantato molto in “One Step Closer”, quindi è quasi come un duo. Ci sono molte buone armonie nel primo album, ma ce n’erano di meno nel secondo album, perché era così distante dall’originale. Non ho cantato molto in quello – probabilmente non sono stato nemmeno invitato a farlo”.

Howe sta scherzando, anche se è più serio quando dice che l’etichetta discografica sembrava evidenziare Geoff Downes e John Wetton come scrittori, quando la band era un cocktail più sofisticato di influenze passate, che abbracciavano pop, prog, blues, ballate e melodie dei Beatles. “Ti dico che quello su cui non abbiamo cantato era ‘Heat of The Moment'”, rivela Howe. “John voleva cantare lui stesso tutte le armonie per quella, così l’ha fatto.”

Senza dubbio ispirato dai Beatles, il lavoro di Howe si è immerso negli angoli più remoti del rock, ogni riff e armonia vocale spingendo le aspettative del pubblico in questione. È chiaramente un fan del loro lavoro, anche se sento che le sue sopracciglia si inarcano quando gli dico che quando qualcuno mi chiede di suonare “qualcosa” alla chitarra, suono gli accordi di apertura secondo lo standard di George Harrison. È una battuta che fa la voce grossa, ma ci porta a “Strawberry Fields Forever”, una ballata pulsante Tomorrow – un gruppo di potere degli anni ’60 di cui Howe faceva parte – riprodotta in uno stile più arido, brusco e sbarazzino .

“Non ricordo molto a riguardo,” ridacchia. “Ma è una canzone dei Beatles, quindi è difficile sbagliare? Non era proprio caratteristico di quello che stava facendo Tomorrow, ma mi piaceva il suono. È facile fare una buona canzone in una varietà di modi diversi”. E che dire del suo lavoro su “Innuendo”, la regina infuriata che era probabilmente più potente dell’altrettanto ambiziosa “Bohemian Rhapsody”?

“I Queen mi hanno giocato il Allusione album, ma hanno salvato la traccia di ‘Innuendo’ fino all’ultimo”, ammette Howe. “John Deacon non c’era: c’erano Brian, Roger e Freddie. Brian aveva formulato tutte queste parti sul tipo di chitarra Gibson che suonavo e mi aveva chiesto di suonare sul brano. Forse Brian non si sentiva all’altezza, ma sono sicuro che avrebbe potuto inventare qualcosa”.

Alla fine Howe non avrebbe rifiutato una sfida di questa portata. “Penso che volessero qualcosa come Paco de Lucia, ma io non posso suonare come de Lucia. Ma io sono un giocatore, quindi ero felice di improvvisare qualcosa, quindi l’ho fatto”. È una distinzione di cui Howe dovrebbe essere orgoglioso: John Deacon, Roger Taylor e Freddie Mercury hanno suonato ciascuno la chitarra su disco, ma Howe potrebbe essere l’unica persona al di fuori della loro orbita a creare un accompagnamento di chitarra.

E le chitarre si insinuano sullo sfondo, aprendo la strada alla feroce frenesia dei tamburi a seguire. “Ho capito presto che la mia musica è definita dai batteristi”, spiega Howe. “L’ho imparato da persone come ‘(Tomorrow’s) Twink e John Melton, che hanno suonato nella mia prima band, The Syndicats.” Suo figlio, Dylan Howe, fornisce la spina dorsale per gran parte della sua produzione solista, intrecciando il lavoro con una selezione di potenti pedali posteriori, in uno stile che sembra un ibrido tra il barilotto, i pedali posteriori di Carl Palmer e lo stile più sfumato di batteria di Bill Bruford.

E poi c’è Alan White, che è stato il percussionista degli Yes, arricchendo le melodie della band con una selezione di riempimenti di batteria rimbalzanti e beatlesiani (opportunamente, White ha suonato nell’album Imagine di John Lennon, inclusa QUELLA canzone). uno showman come Carl è,” spiega Howe. “Ma ha una grande presenza scenica. Carl è un batterista davvero potente, ed è diverso da Bill Bruford, che è più un musicista minimalista”. Howe sottolinea che la disposizione del palco è ingannevole: i batteristi tradizionalmente siedono dietro i cantanti e i chitarristi, ma contano il ritmo, cementando il paesaggio sonoro per i frontmen per pavoneggiarsi. “Segretamente”, ridacchia, “stanno guidando tutti.”

Il suo commento ha senso: nel Riprendere serie, John Lennon e Paul McCartney guardano indietro a Ringo Starr per contarli, proprio mentre si preparano a cantare davanti a un pubblico sbalordito, camminando per le strade di Londra. “E la vera star è Billy Preston”, risponde Howe. “Le telecamere non lo mostrano sul tetto, il che è un peccato, perché ha cambiato il modo in cui i Beatles stavano provando. Molte delle forme degli accordi sono state ispirate da Billy. Non era diverso da Stevie Wonder in quel modo.

Ma non importa l’importanza dei batteristi, Howe è d’accordo con Bill Bruford – chi Lontano intervistato prima di parlare con Howe – che nessuno ha “il completo sopravvento”. Questo ci porta a La ricercache alle mie orecchie è il miglior album degli Yes degli ultimi 15 anni.

Le chitarre sono nitide e calde; le tastiere sono a spirale e sensate, e poi c’è un senso di viaggio verso i testi che si adattano al titolo dell’album. Howe spiega che mentre la pandemia di Covid-19 non era l’ideale, la tecnologia ha reso più facile la registrazione per il gruppo La ricerca. “È tutto cambiato negli ultimi dieci, 15 anni”, dice. “La condivisione di file ha semplificato le cose. Tony Levin mi ha mandato più della metà del basso per il mio album solista, Spettro. Fantastico.”

Howe è accreditato come produttore, un compito a cui ha intensificato per il bene del lavoro in questione. “Avevamo bisogno di un filtro e un produttore interni”, dice, spiegando che avevano bisogno di un “ragazzo che fosse lì a raccogliere le idee”.

Tutti sono entrati nei loro studi e Howe attribuisce al bassista Billy Sherwood il merito di aver composto alcuni dei ganci della tastiera dell’album. “Probabilmente è il musicista più completo”, spiega il chitarrista, individuando la sua armonia vocale e un forte orecchio per la melodia. “Inizialmente avrebbe dovuto sostituirlo solo mentre Chris Squire era in ospedale, ma purtroppo Chris è morto, quindi è stata una posizione abbastanza intimidatoria per Billy”.

Sherwood non avrebbe dovuto preoccuparsi: La ricerca mette in mostra un bassista che onora il lavoro del suo immediato predecessore ma infonde gran parte della propria personalità nel lavoro. L’album è pieno di potenziale e opportunità, creando un’atmosfera che compenserà il voto sulla Brexit che ha deluso molti, incluso il chitarrista.

Sempre i professionisti, è improbabile che questa battuta d’arresto sia un ostacolo per i fan e, sostenuti dall’importanza dell’eredità e della leggenda, gli Yes sono senza dubbio preparati per la sfida che li attende. E a differenza del voto sulla Brexit che ha portato molti in Inghilterra a mettere in discussione il proprio futuro, gli Yes sono a proprio agio nelle loro capacità di portare l’eredità nel futuro.

Chiedo a Howe cosa possono aspettarsi i fan degli Yes dai prossimi concerti e se la band userà o meno i fuochi d’artificio. “Sappiamo come presentarci”, risponde, “Non usciamo solo con amplificatori”. Howe dice che la band utilizzerà “l’animazione” sul palco, ma l’illuminazione sarà organizzata in modo tale da mostrare gli Yes per tutta la loro gloria. E a giudicare dal recente album, i risultati finali dovrebbero essere gloriosi.

Post scriptum: Questo pezzo è stato diretto e scritto prima della morte prematura di Alan White. Sì’ Vicino al bordo tour inizierà il 15 giugno e si esibirà in Gran Bretagna e Irlanda. La band sta dedicando il tour al batterista scomparso.