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Il classico di Van Halen scritto insieme a Michael McDonald

Gli anni ’80 furono un periodo difficile per essere una band AOR della vecchia scuola degli anni ’70. Quando MTV salì alla ribalta ei sintetizzatori divennero lo strumento predominante per la musica, band come Kansas e Foghat che avevano dominato la scena rock classica si trovarono presto senza pubblico. Rock stava spingendo sia in una direzione più elegante che in una più pesante, guidata da artisti del calibro di Van Halen e Motley Crue. Al contrario, una band come The Doobie Brothers sembrava dei dinosauri.

Solo pochi anni prima, i Doobies erano senza dubbio una delle più grandi band americane: avevano recentemente reclutato un nuovo cantante in Michael McDonald e avevano pubblicato l’album numero uno Minuto per minuto nel 1978. Ma solo quattro anni dopo, i Doobies furono ufficialmente sciolti, con esaurimento, tensioni creative e una scena musicale in rapido cambiamento che metteva a dura prova i membri. McDonald ha deciso di andare da solo, portando con sé il produttore di Doobies Ted Templeman. Templeman aveva assistito al cambiamento delle maree e aveva giurato fedeltà ai Van Halen, producendo tutti i loro album dal loro debutto nel 1978 fino a 1984.

È stato durante la produzione di quest’ultimo che Templeman ha visto la band rimanere bloccata su una melodia particolarmente ricca di synth. “I’ll Wait” era nelle sue prime fasi di composizione, con solo la linea della tastiera di Eddie Van Halen che si era consolidata. David Lee Roth aveva bisogno di una mano per completare le linee vocali della canzone, quindi Templeman ha deciso di coinvolgere McDonald.

“Ted Templeman mi ha chiamato e mi ha detto: ‘Ehi, questi ragazzi hanno una traccia e hanno bisogno di alcuni testi, quindi ho detto che potevi farlo e loro hanno detto bene, quindi perché non vieni?'”, ha detto McDonald Rock classico definitivo. “Mi ha inviato la traccia e ho avuto alcune idee in corso, quindi avrei avuto qualcosa quando sarei arrivato in studio”.

Sebbene McDonald fosse a conoscenza dei Van Halen e della loro oscena reputazione, incontrare la band si è rivelato un vero affare. “Ho incontrato David Lee Roth nell’ufficio di Ted. È stata, uh, un’esperienza interessante”, ha spiegato McDonald in modo comico. “Gli è piaciuto quello che stavo facendo, quindi ci siamo seduti in ufficio con la demo che suonava su un registratore a cassette, cantando battute e melodie”.

“Penso che pensassero che fossi Babbo Natale, perché dovevo inseguirli un po’ su quello”, ha detto McDonald con una risata. “Probabilmente è una delle cose più suonate che abbia mai scritto, solo perché è Van Halen. Quell’album vendette subito tre o quattro milioni di copie, il che all’epoca era davvero un grosso problema”.

“I’ll Wait” è andato così bene che la band ha deciso di pubblicarlo come secondo singolo di 1984. La canzone è salita fino al numero 13 della Billboard Hot 100, nonostante non abbia un video al culmine del boom di MTV. “I’ll Wait” è stata l’unica collaborazione di McDonald con Van Halen, ma ha continuato ad aiutare a dare un pugno alle canzoni durante la sua carriera da solista, incluso l’ottenimento di un successo numero uno duettando con Patti LaBelle nella canzone “On My Own”.