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Come il miglior album di Otis Redding sia stato un tributo a Sam Cooke

Nel dicembre 1964, il leggendario cantante R&B Sam Cooke morì in un motel dopo aver avuto un alterco fisico con il manager del motel. La sua morte rappresentò la perdita non solo di uno dei più grandi cantanti della storia della musica, ma anche di una delle voci più critiche e nascenti del movimento per i diritti civili. Cooke aveva appena iniziato a incorporare canzoni come “A Change is Gonna Come” nel suo repertorio al momento della sua morte, derubando il mondo di un artista visionario e lungimirante.

Un artista particolarmente colpito dalla morte di Cooke è stato Otis Redding. Redding era stato un fan di Cooke sin dalla giovane età e aveva coperto alcune delle sue composizioni, tra cui “Nothing Can Change This Love” e “You Send Me”, nelle sue registrazioni precedenti. Per rendere omaggio al suo coetaneo caduto, Redding decise di riservare una buona parte del suo album del 1965 Otis Blue/Otis Redding canta Soul per coprire le canzoni di Cooke.

Il primo è stato “A Change is Gonna Come”, che Redding ha infuso con le sue grida distintive e ragli emotivi. Redding riceveva occasionalmente critiche per la sua apparente mancanza di portata o diversità. Tuttavia, la sua capacità di sforzarsi e raggiungere il picco sul primo “ero booooorn vicino al fiume” è un classico esempio di Redding che raggiunge in profondità la sua anima per tirare fuori il tono giusto per qualunque cosa stesse cantando.

Successivamente è stata una versione di “Shake” di Cooke, l’ultima registrazione che Cooke ha realizzato durante la sua vita. La versione del brano di Cooke è stata pubblicata come singolo solo 11 giorni dopo la sua morte. Quando Redding decise di fare una cover della canzone, la versione di Cooke era già stata una delle prime dieci hit, arrivando al numero sette della classifica Billboard Hot 100 nel febbraio del 1965.

Redding eccelleva principalmente in due diverse modalità: ballate emotive e frenetici rave-up. “Shake” rientra in quest’ultima categoria, con Redding che vamping e improvvisazione su tutti i ritmi funky forniti dalle sezioni ritmiche di Stax. Quella sezione ritmica includeva Booker T. & the MG’s, il gruppo soul strumentale che aveva già segnato il loro singolo di successo con “Green Onions” tre anni prima.

Per la sua ultima cover di Cooke, Redding ha deciso di interpretare uno dei brani più iconici del cantante, “Wonderful World”. Più sobrio e diretto rispetto al resto delle canzoni Oti Blu, “Wonderful World” richiedeva che Redding fosse più giocoso e discreto del suo solito sé estremamente energico. È una versione competente, ma non regge ancora il confronto con l’originale di Cooke.

Tuttavia, le preferenze personali per le versioni non contano poiché le interpretazioni di Redding dovrebbero essere viste come un suo tributo al genio di Sam Cooke. Sarebbero passati solo due anni dall’uscita di Oti Blu che Redding avrebbe visto la propria morte prematura. Per un crudele scherzo del destino, Redding morì quasi esattamente tre anni dopo la morte di Cooke, rubando ora al mondo della musica due delle sue più grandi voci.