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Come Gil Scott-Heron ha fatto di più che inventare il rap [FRI]

Tutti gli epitaffi sono destinati a tralasciare alcune informazioni cruciali. Quando si ricorda la vita e il lavoro di qualcuno in così poco spazio, gli elementi più notevoli e accattivanti sono solitamente quelli che vengono stampati e inviati nel mondo. Per Gil Scott-Heron, il leggendario cantante e poeta che ha lasciato un segno indelebile nella storia della musica grazie al suo stile e alla sua presentazione unici, l’epitaffio di solito include la frase “l’uomo che ha inventato il rap”.

Una forma d’arte spiccatamente americana, hip-hop affonda le sue radici nei quartieri neri di New York City, dove i DJ di musica house hanno iniziato a produrre ritmi che sono diventati l’ideale per gli scrittori per iniziare a improvvisare. Combinando i migliori elementi del brindisi giamaicano, del party MCing e della poesia slam, la combinazione di ritmi infusi da discoteca con parole pronunciate ad alta voce ha dato vita al genere musicale più essenziale d’America dai tempi del jazz.

Una delle prime figure che ha riconosciuto il potenziale non sfruttato di accoppiare R&B, jazz e altre forme musicali tradizionalmente afroamericane con stili vocali diretti ha affermato esplicitamente l’esperienza del nero piuttosto che riempirla di melodie e metafore, la musica di Scott-Heron era pronta per massimo impatto. Questo è meglio ricordato attraverso la sua canzone classica “The Revolution Will Not Be Televised”, un contraccolpo diretto contro le immagini che hanno saturato la cultura americana attraverso la pubblicità e i media mainstream. Con la base musicale jazz preferita di Scott-Heron, “The Revolution Will Not Be Televised” è completamente unica quando è apparsa come prima traccia del debutto in studio di Scott-Heron nel 1971 Pezzi di un uomo.

Nei successivi cinque decenni, “The Revolution Will Not Be Televised” divenne la principale eredità di Scott-Heron nella musica popolare. Ma Pezzi di un uomo in realtà rivela di più sulla sbalorditiva gamma di Scott-Heron come cantante e come musicista. Prendi, ad esempio, il brano che segue immediatamente “The Revolution Will Not Be Televised” nella tracklist dell’album, “Save the Children”.

Mentre “The Revolution Will Not Be Televised” è potente e diretto come potrebbe esserlo una canzone, “Save the Children” è un classico brano soul dei primi anni ’70 sullo stesso stile dell’omonima canzone di Marvin Gaye che è stata pubblicata su Cosa sta succedendo appena un mese dopo Pezzi di un uomo è stato rilasciato. Incorporando una delicata linea di flauto e una melodia centrale che era assente da “The Revolution Will Not Be Televised”, Scott-Heron ha riconosciuto che i ganci rivestiti di zucchero erano altrettanto efficaci nel comunicare un messaggio quanto lo era la prosa combattiva.

Il fatto è che la maggior parte di Pezzi di un uomo è un disco R&B/funk più tradizionale di quanto la reputazione di Scott-Heron potrebbe indicare. Solo la traccia di apertura presenta l’influente proto-rap di Scott-Heron, mentre il resto dell’album mostra la sua voce cantata. Scott-Heron ha una forte voce cantata? Non in particolare, ma le sue idiosincrasie catturano l’orecchio in modi che altrimenti potrebbero semplicemente travolgere un ascoltatore se fosse una voce più tradizionale e più anonimamente sonora. Quel vantaggio conferisce alle esibizioni di Scott-Heron una potenza e un’immediatezza che rendono le sue parole ancora più potenti.

Che si tratti della realtà del centro città di “Home Is Where The Hatred Is”, dell’impressionismo ottimista di “I Think I’ll Call It Morning” o della traccia sperimentale di nove minuti “The Prisoner”, Scott-Heron ha trovato molteplici vie per comunicare i suoi messaggi. Non erano nemmeno tutti politici: il suo conflitto personale è messo a nudo nella canzone del titolo dell’album, dove Scott-Heron descrive in dettaglio la perdita del lavoro di un uomo e il suo successivo deterioramento attraverso gli occhi di suo figlio. Ma il potere travolgente di “The Revolution Will Not Be Televised” ha preso il sopravvento sulla narrativa, non solo dell’album, ma dell’intera arte di Scott-Heron.

“Pochissime persone hanno sentito ‘Save the Children’, ‘Lady Day e John Coltrane’ o ‘Penso di chiamarlo mattino'”, ha osservato Scott-Heron al Houston Press nel 1998. “Hanno appena mancato il punto. Il punto è diventato uno degli 11 pezzi. La meno fantasiosa dell’album era quella più annunciata… Forse le persone erano intimidite dalle cose che ritenevamo normale commentare perché facevano parte della nostra vita: ignorare parte della tua vita e non parlarne perché potrebbe intimidire qualcuno significa non essere molto maturi”.

Quando viene citato oggi, Scott-Heron è spesso annacquato solo per i suoi contributi che alla fine si sono formati nell’hip hop. Ma per fortuna, questo sta cominciando a cambiare. Nella sua recensione per la sua introduzione alla Rock and Roll Hall of Fame del 2021, i termini “rap” o “hip hop” non sono stati nemmeno menzionati. Invece, i suoi impegni per la spiritualità e illuminare il resto del mondo per l’esperienza nera incorniciano la sua eredità. Sarà sempre necessario includere il segno che Scott-Heron ha lasciato nel rap, ma Gil Scott-Heron è stato molto più di un semplice “The Revolution Will Not Be Televised”.