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45 anni di Elvis Costello e ‘My Aim Is True’

Era giusto prima che il suo primo singolo fosse pubblicato. I proprietari della Stiff Records erano contenti della canzone, “Less Than Zero”, ma non dell’uomo che l’ha fatta. In particolare, non potevano vedere come il pubblico si sarebbe connesso con un uomo di nome Declan MacManus. Un cambiamento in DP Costello, basato sull’ex nome d’arte di suo padre Day Costello, non era ancora giusto. Avevano bisogno di qualcosa di incisivo, memorabile e trasgressivo contro le vacche sacre del rock and roll. Questo era punk, dopotutto.

O qualcosa del genere. Elvis Costello in realtà non ha mai suonato “punk rock”, almeno nel modo in cui la maggior parte delle persone sente il genere. Costello non stava cercando di uccidere il passato e uccidere gli hippy lungo la strada: dopotutto, questo era qualcuno che ha avuto la sua prima epifania musicale dopo un concerto dei Grateful Dead. Mentre l’energia del punk era lì, Costello ha anche attinto liberamente dal rockabilly, dal reggae, dalla musica beat, dal doo-wop e dal pub rock.

La musica risultante finì per essere l’avanguardia in un nuovo scisma dal punk e in un nuovo genere che apprezzava una solida musicalità e una vasta gamma di stili. “New wave” stava appena iniziando a crescere quando Elvis Costello ha pubblicato il suo album di debutto, Il mio obiettivo è veronel luglio del 1977. Il mese successivo, l’Elvis originale sarebbe morto e, quasi per destino, un nuovo Elvis iniziò a portare avanti la musica moderna come se gli fosse stata consegnata una torcia.

Questa è stata una grande responsabilità per un impiegato di 22 anni di data entry di Londra. Ma ciò che Costello aveva lavorato per lui era una voce unica, uno spirito affilato come un rasoio e un punto di vista singolare che poteva affrontare la politica britannica senza sacrificare il suo fascino per il pubblico americano. Nessuno in America aveva bisogno di sapere che “Welcome to the Working Week” rifletteva la fatica economica dell’Inghilterra della fine degli anni ’70 o che “Less Than Zero” prendeva di mira il difensore del fascismo britannico Oswald Mosley.

Costello non poteva farcela da solo, però. Dietro di lui c’era un quartetto di musicisti che componeva la band americana Clover, lo stesso gruppo il cui frontman in questo periodo era un armonicista blues di nome Huey Lewis. Lewis è stato lasciato a San Francisco mentre il chitarrista John McFee, il bassista John Ciambiotti, il tastierista Sean Hopper e il batterista Micky Shine sono stati trasportati in Inghilterra per le sessioni. Non sarebbe stato fino a pochi mesi dopo il completamento della registrazione che Costello ha formato la prima incarnazione della sua band di supporto più famosa, The Attractions.

A quel tempo, era impossibile sapere se canzoni come “Mystery Dance” e “No Dancing” prendessero per il culo i rave-up in stile anni ’50 e i gruppi femminili di Phil Spector. Questa è una conclusione facile a cui giungere, considerando come Costello stesse già facendo un ballo prematuro sulla tomba di Presley, ma la verità era che Costello stava cercando di aggiornare i dischi per i quali aveva un vero amore. Al suo fianco c’era una delle figure più lungimiranti del punk, il produttore Nick Lowe.

Lowe si stava già ritagliando uno spazio nella scena punk che consentisse l’emergere di nuovi stili. Preferiva uno stile di produzione essenziale che funzionava bene per Costello e la sua band improvvisata, e l’esperienza di Lowe come musicista e cantautore ha permesso a Costello di perfezionare le proprie composizioni con l’aiuto di un coetaneo piuttosto che con l’abito di una casa discografica.

L’aggressività del punk non era proprio nel DNA di Costello, ma è emersa alla ribalta grazie all’energia dei musicisti e ai testi aggravati per la maggior parte dei Il mio obiettivo è vero. Brani come “Miracle Man” e “I’m Not Angry” sembrano mostrare Costello sfogare la sua frustrazione sul sesso opposto, ma lo stesso Costello si è affrettato a sottolineare che le sue barbe hanno trovato molti bersagli oltre alle sole donne.

“Ho persino visto la ‘m-parola’ attaccata al mio nome molte volte. Misogine”, ha detto Costello Il Los Angeles Times. “Penso che le canzoni parlino più di essere un giovane uomo che cerca di capire cosa dovrebbero essere quei sentimenti. Non scrivo sempre l’idilliaca canzone d’amore perché forse qualcuno lo fa meglio di me. Alcuni provengono dalla vita reale. Ho vissuto parti di quelle canzoni. Ma non credo che siano misogini. Mi chiedo se le persone che la pensano così siano quelle con il problema”.

L’esempio definitivo è stata la ballata centrale dell’album, “Alison”. Una straziante sintesi di malcontento e amore perduto, Costello non poteva ancora sfuggire alla violenza percepita che alcuni ascoltatori hanno interpretato dai testi della canzone. Non ci sarebbe voluto molto perché Costello rinnegasse completamente la scena punk, ma per il momento ha cercato di usare la popolarità del genere a suo vantaggio sovvertendo i suoi bordi più ruvidi. Con un tono di chitarra morbido e un’armonia vocale celeste, “Alison” è stato il primo passo verso il futuro di Costello lontano dal punk.

Il secondo grande salto sarebbe arrivato dopo le sessioni iniziali per Il mio obiettivo è vero erano completi. “Watching the Detectives” è arrivato proprio come Il mio obiettivo è vero era in fase di stampa e preparata per l’uscita nel Regno Unito, e dopo aver scalato la UK Singles Chart in ottobre, l’etichetta americana di Costello Columbia ha aggiunto la canzone alla versione americana dell’album pubblicata a novembre. È rimasto fuori come un pollice dolorante rispetto alle altre canzoni Il mio obiettivo è veroma si è rivelato essere un primo indicatore del progresso nella scrittura di canzoni di Costello a un ritmo feroce.

La reputazione di Costello era cresciuta negli Stati Uniti, tanto che Il mio obiettivo è vero è stato l’LP di importazione più venduto nel paese. Ma quando arrivò in America, Costello aveva già abbandonato la sua associazione con il punk. “La sua musica non è punk-rock e non dovrebbe mai essere etichettata così”, si legge in un promemoria inviato ai dirigenti della Columbia. È stata una mossa saggia, considerando come la notorietà dei Sex Pistols avesse creato una nuvola nera che incombeva su altre band punk negli Stati Uniti. Giusto per rimarcare il punto, Costello ha rifiutato di suonare una serie di canzoni da Il mio obiettivo è vero durante il suo primo tour negli Stati Uniti, avendo già realizzato la maggior parte delle tracce che sarebbero apparse nel suo seguito, Il modello di quest’anno.

Nonostante suonasse come il futuro per i fan e gli ascoltatori, Costello era intenzionato ad andare avanti il ​​secondo Il mio obiettivo è vero colpire gli scaffali dei negozi. Quando viene data l’opportunità di esibirsi Sabato sera in diretta, Costello si è scandalosamente rifiutato di suonare “Less Than Zero” solo pochi secondi dopo, lanciandosi nella nuovissima canzone “Radio, Radio” e nel frattempo si è fatto bandire dallo spettacolo. Quando si esibiva in “Less Than Zero” in America, Costello cambiava i testi per fare riferimento a Lee Harvey Oswald in quella che divenne nota come la “versione di Dallas”. Costello era in missione per evolversi costantemente, indipendentemente dal fatto che il suo pubblico lo seguisse o meno.

I suoi migliori sforzi non potevano fermarsi Il mio obiettivo è vero dal definire la carriera di Costello allora e adesso. L’album più completo e completamente realizzato che abbia mai realizzato, Costello è riuscito a creare un classico di tutti i tempi che risuonava ben oltre il genere in cui inizialmente si era trovato incasellato. In quel modo, Costello non potrebbe mai davvero scappare Il mio obiettivo è vero perché era la migliore rappresentazione di chi era, ed è attualmente, come artista: intelligente, iconoclasta e completamente distintivo.